¿Hay conciencia en un paciente en estado vegetativo?

estado vegetativo

En un breve artículo publicado en la revista Science del 8 de septiembre de 2006, el neurocientífico Adrian Owen, de la Universidad de Cambridge, Reino Unido, y su equipo, en colaboración con miembros de la Universidad de Lieja, Bélgica, ha utilizado la resonancia nuclear magnética funcional (fMRI) para examinar la función cerebral de una mujer de 23 años que en Julio del año 2005 sufrió un grave traumatismo craneoencefálico, como consecuencia de un accidente de tráfico.

Transcurridos 5 meses del accidente, la mujer era incapaz de comunicarse, sin respuesta a los estímulos, aunque manteniendo el ciclo vigilia/sueño, cumpliendo (según dictamen de un equipo multidisciplinario) todos los criterios diagnósticos de lo que se denomina estado vegetativo.

Los autores utilizaron la resonancia nuclear magnética funcional (fMRI) para medir las respuestas cerebrales a la presentación de palabras habladas (por ejemplo, “hay leche y azúcar en su café”), las cuales fueron comparadas con las respuestas a secuencias acústicas de ruidos que no formaban palabras.

Las imágenes obtenidas con la fMRI mostraron la activación de las mismas áreas cerebrales relacionadas con el procesamiento del lenguaje que se activan en los individuos sanos, cuando se trataba de palabras habladas, cosa que no sucedía con los simples ruidos. Cuando se le pronunciaban a la paciente sentencias que contenían palabras ambiguas se provocaba también la activación de las mismas áreas cerebrales que entran en funcionamiento en individuos sanos.

Sin embargo, al llegar a este punto de su investigación, los autores admiten que una respuesta cerebral al significado de sentencias habladas, aunque muy sugestiva, no era una evidencia inequívoca de que una persona es consciente. Estudios sobre el aprendizaje durante la anestesia y el sueño han demostrado que algunos aspectos de la actividad cognitiva humana, entre los que se incluyen la percepción del lenguaje y procesamiento semántico, pueden tener lugar en ausencia de conciencia.

Para aclarar si la paciente conservaba un cierto grado de conciencia, Adrian Owen y su equipo realizan un segundo estudio con la resonancia nuclear magnética funcional (fMRI), durante el cual a la paciente se le dieron instrucciones habladas para que realizara mentalmente dos tareas específicas durante la exploración con el escáner: una tarea consistía en imaginar que estaba jugando un partido de tenis, y la otra consistía en imaginar que estaba recorriendo todas las habitaciones de su casa, comenzado desde la puerta de entrada.

Durante el periodo en el que a la paciente se le pidió que imaginara que jugaba al tenis se observó una actividad cerebral significativa en el área motora suplementaria. Por el contrario, cuando se le indicó que imaginara que recorría su casa, la actividad cerebral se localizó en otras áreas (corteza parietal posterior, circunvolución del parahipocampo y corteza premotora lateral). Estas respuestas cerebrales eran indistinguibles de las observadas en sujetos sanos voluntarios que realizaban las mismas tareas imaginarias bajo el escaner.

Para los autores, sus resultados confirman que, a pesar de cumplir todos los criterios para el diagnóstico de estado vegetativo, esta paciente retiene la capacidad de comprender las órdenes habladas y de responder a ellas a través de su actividad cerebral, más que a través del lenguaje y de los movimientos.

Por otra parte, la decisión de la paciente de cooperar con los investigadores para imaginarse tareas concretas cuando estas les fueron sugeridas confirman, según los autores, y más allá de toda duda, que ella era consciente de sí misma y de su contorno.

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